Thierry Neuville superó a su compañero de equipo de Hyundai Motorsport, Craig Breen, el viernes por la noche para cerrar un vibrante tramo inicial del Rally de Bélgica en el liderato de su evento en casa. La pareja apenas pudo separarse durante el bucle inicial de esta tarde de cuatro tramos de velocidad a través de estrechos carriles de asfalto, que Neuville terminó a 0,4 segundos del bueno en su i20 World Rally Car.

Los tiempos más rápidos en las tres etapas especiales vespertinas (la prueba final fue cancelada por razones de seguridad) le dieron al belga una ventaja de 7,6 segundos con dos días restantes de esta octava prueba del Campeonato del Mundo de Rallyes de la FIA. Ott Tänak completó un bloqueo del podio de Hyundai en tercer lugar.

El único problema de Neuville era extraño. Sus anteojos característicos se deslizaron por su rostro en la acción de la tarde, interrumpiendo su concentración pero claramente sin desacelerar su paso.

“El objetivo de esta noche era el mismo que el de esta mañana, solo para tener una carrera limpia”, dijo Neuville. “Mi equipo de tierra ha hecho un buen trabajo, así que me sentí cómodo para conducir un poco más rápido y extender la ventaja. Estamos en un buen ritmo y eso es importante «.

Tänak lideró tras la primera prueba, pero un rebasamiento en la siguiente permitió que sus dos compañeros se separaran. Breen lideró durante dos etapas antes de que Neuville se alejara y el irlandés no pudiera igualar el ritmo de su compañero de equipo en la repetición.

«La ventaja se ha desvanecido un poco, pero tengo que estar satisfecho con cómo ha ido el día», dijo Breen. «Sabíamos que sería un desafío intentar igualar a Thierry aquí, así que después de 130 km de etapas y estar a solo siete segundos de distancia, tenemos que estar bastante contentos con eso».

Tänak encabezó una emocionante pelea de cuatro autos por el tercer lugar con el cuarteto cubierto por 8.2 segundos. El coche del estonio tenía poca potencia esta noche, pero tenía la velocidad suficiente para repeler a Kalle Rovanperä, que encabezaba un tren Toyota Yaris de cuatro coches en cuarto lugar.

Rovanperä estaba 1,4 segundos a la deriva y solo ocho décimas por delante de Elfyn Evans, a quien degradó en la etapa final. Evans estaba frustrado, feliz con la sensación que tenía al volante pero consternado por sus tiempos.

El líder del campeonato, Sébastien Ogier, completó los seis primeros. Perdió unos valiosos segundos con un pinchazo en la parte delantera izquierda esta tarde y estaba incómodo con la puesta a punto de su coche. Los cambios en el servicio a mitad de pierna dejaron al francés en un estado de ánimo más feliz después de la acción de la noche.

Takamoto Katsuta fue séptimo después de un día alentador junto al copiloto debutante Keaton Williams, en sustitución del lesionado Dan Barritt. Se alejó cómodamente de Pierre-Louis Loubet, que pasó por encima del mismo cruce que Tänak en su i20.

El líder del WRC3, Yohan Rossel, al volante de un Citroën C3 Rally 2, y el líder del WRC2, Oliver Solberg, que debuta con el nuevo i20 N Rally2 de Hyundai, completaron la clasificación.

Fue una apertura desastrosa para M-Sport Ford. Adrien Fourmaux se retiró en el TC3 después de hacer un doblez y lanzar su Fiesta en un gran trompo en el aire, mientras que Gus Greensmith salió solo 200 metros después del inicio de la siguiente etapa cuando dejó caer su coche en una cuneta.

La etapa del sábado presenta otro día compacto al sur de Ypres que cubre 119,92 km de etapas. Por la tarde se repiten cuatro pruebas matutinas que comienzan con Hollebeke, de 25,86 km, la más larga del rallye.

S.B