Thierry Neuville extendió su ventaja en el Safari Rally de Kenia a casi un minuto el sábado después de un final tenso en la penúltima etapa. En un día en el que el clásico africano parecía mostrar su lado más benigno después del brutal primer tramo del viernes, Neuville aumentó su ventaja sobre Takamoto Katsuta a 57,4 segundos.

El belga lideró esta sexta fecha de la temporada durante la mayor parte del camino en un Hyundai i20. Después de ganar la primera de seis pruebas de velocidad rápidas y suaves alrededor del lago Elmenteita hoy, estaba feliz de medir su ritmo y vigilar a los que estaban detrás.

Pero un aguacero repentino en los 31.04 km de Sleeping Warrior causó el caos. Las rutas secas y polvorientas se convirtieron rápidamente en barro y los neumáticos de compuesto duro que llevaban todos ofrecían un agarre mínimo en condiciones similares al hielo.

A Neuville le fue bien en comparación con Katsuta, quien se salió del camino y concedió más de 20 segundos a su rival. «No estoy muy emocionado ni muy estresado, pero tengo que decir que lo estaba», admitió el belga.

«Después de toda esa lucha durante los dos últimos días, me negué a perder esa posición y seguí luchando muy duro. Al final, me sentí aliviado de estar a la cabeza. No importa cuánto, estar a la cabeza era lo principal», amplió Neuville.

Katsuta está luchando por su primer podio en el WRC con un Toyota Yaris y se vio sometido a una presión cada vez mayor por parte de Ott Tänak. El piloto japonés vio cómo su ventaja de 37.0 segundos al comienzo del día reducía el persistente estonio.

Pero todo le salió mal a Tänak en Sleeping Warrior. Atrapado en la tormenta, el parabrisas de su Hyundai i20 se empañó y se detuvo para limpiarlo. Cayó más de un minuto ante Katsuta y en lugar de luchar por el segundo lugar, Tänak se vio relegado al cuarto lugar.

«Comenzó a llover poco después de la salida y desafortunadamente mi lado del calentador de pantalla no funcionaba. Tuve que preguntarle a Martijn (el copiloto Wydaeghe) cómo va el camino, y en algunos lugares tuvimos que detenernos, limpiar y tratar de resolverlo», explicó el estonio.

El líder del campeonato, Sébastien Ogier, estaba en modo de recuperación tras los problemas de suspensión del viernes. El francés ganó tres etapas pero su mayor ruptura llegó en la etapa final. Tomó un camino cauteloso bajo la lluvia para subir a la tercera posición, a solo 18,1 segundos detrás de Katsuta.

El dúo Ford Fiesta, Gus Greensmith y Adrien Fourmaux, se consolidaron quinto y sexto. Fourmaux sobrevivió a un espectacular momento sobre dos ruedas en la penúltima prueba, mientras que Greensmith fue otro en resbalar bajo la lluvia. Fueron divididos por 12.0 segundos.

Kalle Rovanperä fue un séptimo solitario en su Yaris. El finlandés estaba a más de ocho minutos de Fourmaux y casi 15 minutos del líder del WRC3, Onkar Rai. Los pilotos de la categoría de apoyo, Karan Patel y Carl Tundo, completaron la clasificación.

Elfyn Evans de Toyota y Dani Sordo de Hyundai subieron el orden después de retirarse el viernes. Están 12º y 13º, Sordo ganando la última etapa después de una carrera en seco antes de que llegara la lluvia.

El final del domingo se extiende por el norte y el sur del lago Naivasha. Dos vueltas de las pruebas boscosas de Loldia y Hell’s Gate se intercalan en el rocoso Malewa. El segundo paso de Hell’s Gate forma el Power Stage que paga puntos extra. Los supervivientes regresan a Naivasha para el final de la tarde.

S.B