Thierry Neuville lideró a los sobrevivientes del feroz tramo inicial del Safari Rally de Kenia que destruyó las esperanzas de prácticamente la mitad de los pilotos de la máxima categoría el viernes. El belga ganó tres de las seis duras pruebas de velocidad en las orillas del lago Naivasha del Gran Valle del Rift para liderar al japonés Takamoto Katsuta por 18,8 segundos, a pesar de haber superado la última prueba con dos pinchazos y un problema con el motor.

El regreso del Campeonato del Mundo de Rallyes de la FIA de Kenia después de una ausencia de 19 años mostró que las temidas rutas de superficie sueltas de África no habían perdido nada de su poder de castigo. Neuville ganó dos de las tres etapas de esta mañana con su Hyundai i20 para liderar a Kalle Rovanperä por 5,1 segundos. El finlandés se apoderó brevemente del primer puesto en el primer tramo de la tarde, pero sus esperanzas se vieron frustradas cuando su Toyota Yaris quedó atrapado en una profunda capa de polvo en la última etapa de Oserian.

El auto fue remolcado fuera de la pista para retirarse, lo que permitió a Neuville abrir aire puro sobre Katsuta. «Hubo un poco de drama con los pinchazos, pero pudimos arreglárnoslas y volver al servicio. Fue un día duro, pero mañana será otro día complicado. Hemos aprendido mucho y necesitamos capitalizar eso mañana para evitar problemas tan pequeños», expresó el belga.

Katsuta perdió tiempo cuando paró el motor, pero el piloto japonés pasó del cuarto al segundo lugar en la última etapa tras el abandono de Rovanperä y un pinchazo para Ott Tänak, que le costó al estonio casi un minuto. Tanäk, en tercer lugar y detrás de Katsuta por 37.0 segundos, afirmó que no había conducido a más del 60 por ciento de ritmo en su i20 e «incluso eso fue demasiado en algunos lugares».

El líder del campeonato, Sébastien Ogier, estaba a 1m49s4 del líder en cuarto lugar después de que un bote de aceite roto en la suspensión trasera de su Yaris ralentizara su progreso matutino.

Los pilotos del Ford Fiesta, Gus Greensmith y Adrien Fourmaux, completaron los seis primeros. Greensmith rompió una barra estabilizadora, pero su enfoque cauteloso rindió frutos, ya que evitaron la carnicería que les sucedió a sus rivales.

Segundo en el campeonato, Elfyn Evans se retiró a 300 metros del final de la etapa de Kedong (TC3) cuando golpeó una piedra y rompió la suspensión delantera derecha de su Yaris.

Dani Sordo salió fuera en la misma prueba cuando una piedra rompió el brazo de suspensión de su i20. Su coche se desvió de lado del escenario y atravesó la vegetación antes de detenerse en una zanja.

Oliver Solberg luchó con la suspensión trasera derecha dañada desde el principio y finalmente lo canceló un día después de Kedong con una jaula antivuelco dañada que se sumó a sus problemas. Lorenzo Bertelli completó la historia de dolor cuando su Fiesta se detuvo con una fuga de líquido refrigerante.

El líder del WRC3, Onker Rai, fue séptimo con Daniel Chwist, Karan Patel y Carl Tundo completando la clasificación.

Las rutas más al norte alrededor del lago Elmenteita albergan los 132,08 kilómetros de acción del sábado, el tramo más largo del fin de semana. Una vez más, un ciclo matutino de tres pruebas se repite por la tarde después del servicio.

    2do. Día – Rally Safari de Kenia    

S.B