Sébastien Ogier marcó un ritmo temprano en el Safari Rally de Kenia el jueves por la tarde cuando los tres primeros pilotos quedaron cubiertos por menos de un segundo en una emocionante apertura en Nairobi.

Cuando el Campeonato del Mundo de Rallyes de la FIA regresó a África por primera vez en 19 años, el líder de la serie fue 0,3 segundos más rápido que su compañero de equipo en el Toyota Yaris, Kalle Rovanperä, en el Kasarani Super Special de 4,84 km que levanta el telón en las afueras de la capital.

Elfyn Evans completó una barrida limpia de Toyota Gazoo Racing entre los tres primeros, y el galés estuvo 0,4 segundos más atrás.

Ogier y Ott Tänak se enfrentaron cara a cara en la última serie de primera línea alrededor de las amplias curvas y saltos de la pista especialmente diseñada frente a una gran multitud emocionada. Levantando enormes columnas de polvo, Ogier venció al piloto del Hyundai i20 por 2.5 segundos.

«Mañana será el verdadero comienzo. Ha sido increíble ver tanta gente. Mañana se avecinan cosas difíciles», advirtió el francés en el final de la etapa mientras observaba las duras carreteras rocosas que se avecinaban.

Rovanperä, cuyo padre, Harri, terminó dos veces segundo en el agotador Safari, fue un claro ganador sobre Dani Sordo de Hyundai. Evans se impuso ante Thierry Neuville, quien concedió unos segundos después de ejecutar su i20 de par en par.

El ritmo de Tänak fue lo suficientemente bueno como para asegurar el cuarto lugar, con Neuville 5.0 segundos fuera del ritmo en el quinto y Takamoto Katsuta completando los seis primeros. El piloto japonés estaba 0,6 segundos más atrás, a pesar de que el motor de su Yaris se detuvo brevemente.

El escenario siguió a una colorida ceremonia de apertura en el centro de Nairobi, con los competidores señalados por el presidente de Kenia, Uhuru Kenyatta, y la secretaria del gabinete de deportes, cultura y patrimonio, Amina Mohamed.

El primer tramo del viernes cubre la orilla sur del lago Naivasha. Chui Lodge (13,34 km) y Oserian (18,87 km) se encuentran en Oserengoni Wildlife Conservancy, que alberga leones, leopardos, jirafas, antílopes y búfalos.

Emparejan Kedong (32,68 km), la etapa más larga del rally y una prueba de Safari de antaño. Después del servicio, los tres se repiten para llevar el total del día a 129,78 km.

    1er. Día – Rally Safari de Kenia    

S.B